¿Cuánto Dura un Día en Saturno?

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La pregunta ¿Cuánto dura un día en Saturno? sigue sin respuesta, aún cuando la sonda Cassini vislumbra su “Gran Final”. Esta sonda ha navegado 15 veces entre el gigante gaseoso y sus anillos, con 7 inmersiones profundas en las que ha recabado información sin precedentes e imágenes espectaculares. La NASA, en un reciente comunicado, enfatizó algunos de sus logros.

“Cassini realiza maravillosamente su última misión”, expresó Earl Maize, gerente del proyecto Cassini, en el Laboratorio de Propulsión Jet de la NASA, en California (EE.UU.). “Las imágenes que nos muestra siguen siendo tan sorprendentes como sublimes, mientras aprovechamos al máximo hasta el más pequeño dato científico”.

Las imágenes de radar de Cassini mostraron una extraña característica de una isla en uno de los mares de hidrocarburos de la luna saturniana Titán, que parecían cambiar con el tiempo (serie de imágenes a la izquierda). Una posible explicación para esta “isla mágica” es que se traten de burbujas. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / ASI / Cornell

La inclinación no encontrada

Uno de los hallazgos cortesía de la sonda es que el campo magnético de Saturno posee muy poca inclinación, alineándose casi a la perfección con su eje de rotación. Si hubiese una variación más significativa, los investigadores podrían determinar el tiempo que tarda el planeta en rotar por completo, es decir, la duración exacta de un día. Eso es lo que esperaban conseguir los científicos estudiando cómo se generan los campos magnéticos, dijeron funcionarios de la NASA. Existe la posibilidad de que la buscada “inclinación” se encuentre oculta por algún elemento en la atmósfera del gigante gaseoso.

Saturno

Cassini es una misión espacial no tripulada cuyo objetivo es estudiar el planeta Saturno y sus satélites naturales. Foto: Pixabay.com

“La desviación en el campo magnético parece ser mucho menor de lo que habíamos estimado y, además, muy difícil de comprender”, expresó Michele Dougherty, investigador de la magnetoscopia de Cassini, en el Imperial College (Londres). “Hasta ahora no hemos podido deducir la duración de un día entero en Saturno, pero continuamos trabajando en ello”.

Igualmente, los expertos podrán vincular datos sobre la atracción gravitatoria de Saturno con lecturas del magnetómetro de Cassini, el cual documenta el campo magnético del planeta, ayudando así a esclarecer su estructura interna.

El gran aliado de la NASA en Saturno

Durante las inmersiones, Cassini también ha recogido muestras del borde interior de los anillos de Saturno, así como de su atmósfera. En la primera exploración por los anillos, la sonda apenas encontró rastros de polvo y escombros, aunque logró medir lo poco que había mediante la tecnología Cosmic Dust Analyzer. Los investigadores esperan analizar estos datos para aprender más sobre la composición de los anillos.

El espectrómetro de masas de iones y neutros perteneciente a la sonda, ha escaneado la atmósfera del planeta y analizará las muestras relacionadas a la profundidad en las últimas cinco órbitas de Cassini. El 15 de septiembre se sumergirá nuevamente en Saturno comentaron funcionarios de la NASA.

Gracias a todo esto, la sonda sigue enviando panorámicas más cercanas de Saturno y sus anillos. El análisis de las imágenes ha revelado extrañas bandas brillantes, llamadas mesetas, en el anillo C. Estas poseen una textura rayada mientras otras regiones cercanas tienen estructuras grumosas o indeterminadas. Según la agencia espacial, los nuevos datos sirven a los investigadores para entender las diferencias entre las partículas de esas regiones. La nave espacial también ha captado imágenes detalladas de las nubes arremolinadas del planeta.

“La información que nos provee este Gran Final de Cassini, sobre Saturno y los anillos, es tan excitante como esperábamos, aunque todavía no hemos interpretado del todo los datos que tenemos”, comentó Linda Spilker, científica del proyecto Cassini.

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