¿Volverá Plutón a ser un planeta?

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Los defensores de Plutón como planeta están a punto de sumarse nuevamente al debate de una década sobre la definición del famoso objeto.

Científicos de la misión New Horizons de la NASA, que realizaron el primer vuelo a Plutón en julio de 2015, propusieron oficialmente una nueva definición de “planeta” este año en la 48ª Planetary Science Conference en The Woodlands, Texas, EE.UU.

Esta nueva definición reemplazaría la actual establecida por la Unión Astronómica Internacional (IAU) en 2006. Un planeta, según la IAU, es un cuerpo que orbita el Sol sin ser la luna de otro objeto. También, es lo suficientemente grande como para que su propia gravedad lo haya “redondeado” y transformado en una esfera (aunque no lo suficientemente grande para que sufra fusiones nucleares, como lo hace una estrella). Además, un planeta se caracteriza por haber “limpiado su vecindario” de la mayoría de otros cuerpos.

Plutón no cumplió con este último criterio, porque su vecindario -el vasto cinturón de Kuiper más allá de la órbita de Neptuno- está lleno de pequeños objetos. Por lo que Plutón fue despojado de la categoría de “planeta” la cual tenía desde su descubrimiento en 1930.

Muchos científicos se lamentan en este momento y han seguido objetando la definición y la “degradación” consecuente de Plutón. Los miembros del equipo de New Horizons, incluyendo el investigador principal de la misión, Alan Stern, exponen sus principales argumentos en contra de la definición de la AIU en el documento que presentarán el próximo mes:

“En primer lugar, se reconoce como planetas sólo aquellos objetos que orbitan nuestro sol, no aquellos que orbitan otras estrellas o que orbitan libremente en la galaxia como planetas interestelares“, dijeron los investigadores, liderados por K.D. Runyon de la Universidad Johns Hopkins en Baltimore. “En segundo lugar, se exije una suerte de “limpieza de la vecindad”, cosa que ningún planeta en nuestro sistema solar puede realizar en estricto rigor ya que nuevos cuerpos pequeños son constantemente inyectados en órbitas que cruzan el planeta, como NEOs (objetos próximos a la Tierra).

El asteroide (433) Eros es un objeto cercano a la Tierra que ha sido visitado por la sonda NEAR Shoemaker. Créditos: Wikimedia.org

Una nueva definición de “planeta”

Los investigadores defensores de Plutón como planeta, propondrán una “definición geofísica”, basada únicamente en las características intrínsecas del objeto (y no en cómo este interactúa con su entorno):

“Un planeta es un cuerpo de masa sub-estelar que nunca ha sufrido una fusión nuclear y que tiene la suficiente autogravedad para asumir una forma esferoidal adecuadamente descrita por un elipsoide triaxial independientemente de sus elementos orbitales“.

En otras palabras: “objetos redondos en el espacio que son más pequeños que las estrellas”.

Plutón recuperaría su “planetabilidad” bajo esta nueva definición y muchos otros cuerpos serían entendidos como planetas por primera vez, incluyendo la luna de la Tierra (y cualquier otra luna lo suficientemente grande como para ser esférica, como el satélite Europa). De hecho, el número de planetas reconocidos oficialmente pasaría de ocho a unos 110, señalaron los investigadores.

“Pero eso está bien.” agregaron. “No hay ninguna regla que indique que los escolares deben ser capaces de memorizar todos los planetas. Y ante este aumento en el número de planetas, es mejor transmitir la emocionante diversidad en que nos encontramos”. dijeron miembros del equipo.

Europa-moon.jpg

En esta fotografía del hemisferio posterior de Europa en colores naturales, las largas líneas oscuras son fracturas en la corteza helada, alguna de las cuales puede llegar a medir 3000 m de longitud. La característica brillante con una mancha oscura central es el joven cráter Pwyll, nombrado por el dios celta del Inframundo. La imagen fue tomada el 7 de septiembre de 1996 por la nave espacial Galileo a unos 677 000 km. Europa tiene aproximadamente el tamaño de la Luna. Créditos: Wikimedia.org

Detractores

Pero no todo el mundo está pidiendo que Plutón sea reclasificado. Una persona que está muy contenta con la nueva condición del planeta es Mike Brown, astrónomo del Instituto Tecnológico de California en Pasadena. Brown y su equipo han descubierto muchos objetos en el sistema solar exterior, mostrando que Plutón está lejos de ser el único objeto grande en el Cinturón de Kuiper.

Esta creciente comprensión parece haber impulsado a la IAU a redactar la definición de 2006. De hecho, Brown eligió el nombre de usuario”@plutokiller” (asesino de Plutón) para su cuenta de Twitter.

¿Qué piensa Brown de esta nueva definición?:

“Oh Dios, las estúpidas historias de Plutón han vuelto. Sí, alguien ha propuesto hacer de Plutón un planeta nuevamente. No, nada es nuevo ni ha cambiado”, escribió Brown el martes (21 de febrero). “Además, debo señalar, que la propuesta haría de la Luna un planeta, lo que estaría 500 años obsoleto. Pero, ok, “MakeTheMoonGreatAgain”, agregó en otro tweet.

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